Providing ‘Free’ Digital Images to Scholars: Met, ARTstor and Accessibility to Online Art Collections

Past March 12, 2007, The Metropolitan Museum of Art announced on its website, a “pioneering initiative to provide digital images to scholars at no charge.” This announcement has been immediately spread by the scholar blogosphere, as for example in the blog of The Chronicle of the Higher Education and The Attic.

This new service entitled “Images for Academic Publishing” (IAP) has been implemented in partnership with the nonprofit organization ARTstor. This service,

…will make images available via software on the ARTstor Web site. Initially, nearly 1,700 images representative of the broad range of the Metropolitan Museum‘s encyclopedic collection will be available through the more than 730 institutions that currently license ARTstor. Efforts to expand this accessibility are now underway and will be announced by ARTstor at a later date.

According to The Chronicle of the Higher Education scholars in the USA have to pay high permission rates to make use of museums’ images; a problem that, maybe, does not relate to researchers in some other countries. However, the questions here are numerous.

Although we consider this partnership among The Met and ARTstor a wonderful initiative and we really wish it would be imitated by other museums, we are especially concerned about the accessibility of this project.

This initiative is only applicable “for use in academic publications.” So, what would be considered an academic publication? Are publications outside universities and research centers -but signed by scholars- eligible? How is going to affect this to publishing companies? Are independent researchers considered scholars? About these issues you could read an interesting thread at Musematic.

Our second concern relates to the fact that, till the moment, only “the more than 730 institutions that currently license ARTstor” could have access to this service. In other words, this service is not for the overall academic community, it is just for certain institutions. Moreover, we could guess that although this service is strikingly announced as “no charge for scholars,” becoming an ARTstor member required paying a fee, as eventually it was. But even willing to pay, not anyone could belong to the community because only institutions from, United States, Canada, Australia | New Zealand, and United Kingdom are eligible.
About this, and as a disclaimer, ARTstor explains on its website,

ARTstor participation will be limited, at least initially, to interested institutions in the United States, Canada and the United Kingdom. Intellectual property and copyright law differs from country to country; most of the content in the ARTstor Digital Library will be available to international participants, but some copyrighted materials will not be available due to copyright concerns. In time, we expect to expand the availability of the ARTstor Digital Library internationally.

Eventually, we wonder what the best formula to provide non charged uses to nonprofit organizations is in an online context for art collections. At the end, internet uses of online collections are being regulated by each country’s legal frame and within the strict boundaries of economical power. So, access to online art collections still remain restricted to certain people and areas of the world while the utopia of Web 2.0 as a universal plaza remains still as a dream. This is however, a difficult problem that requires the will of establishing international suitable laws and more partnerships like The Met has done.

However, some other improvements could be easily done for a more accurate policy on who are the potential professional users of online art collections. We wish The Met will extented the IAP service to Museum Professional Associations, from the listed and not listed countries. Do we need to be “scholars” to need access to online collections? We can guess that the members of AFRICOM, AAM, AAMC, COVICOM, ICOM, Museum-Ed, or SMA (just to provide some professional associations examples) would really appreciate and get good benefit of this gesture.


Proporcionando imágenes digitales “gratis” a académicos: MET, ARTstor y accesibilidad a colecciones de arte en internet

El pasado 12 de marzo de 2007 el Metropolitan Museum of Art de Nueva York anunciaba en su página web una “inicitativa pionera para proporcionar imágenes digitales libres de coste a académicos”. Este anuncio ha sido inmediatamente difundido en la blogosfera académica, como por ejemplo en el blog del Chronicle of the Higher Education y en The Attic.

Este nuevo servicio denominado “Imágenes para Publicación Académica” (IAP en sus siglas en inglés) ha sido puesto en marcha en colaboración con la organización sin ánimo de lucro ARTstor. Este servicio:

… hará disponibles las imágenes por medio de un programa informático en la página web de ARTstor. Inicialmente, cerca de 1.700 imágenes representivas del extenso rango de la enciclopédica colección del Metropolitan Museum se harán disponibles a través de las más de 730 instituciones en la actualidad autorizadas por ARTstor hasta la fecha.

Según The Chronicle of the Higher Education, los académicos en Estados Unidos tienen que pagar caros permisos para hacer uso de las imágenes de los museos; un problema que, quizás, no afecta a investigadores en otros países. Sin embargo, las cuestiones aquí son varias.

Pese a que consideramos esta colaboración entre el Met y ARTstor una maravillosa inciativa -y deseamos sin lugar a dudas que sea imitada por otros museos- de este proyecto nos preocupa especialmente su accesibilidad.

Esta iniciativa es sólo aplicable para su uso “en publicaciones académicas¨. De modo que, ¿qué es lo que se considera una publicación académica? ¿Pueden optar a ello publicaciones ajenas a las universidades y centros de investigación, pero firmadas por académicos? Sobre estas cuestiones puedes leer una interesante conversación en Musematic.

Nuestra segunda preocupación hace referencia al hecho de que hasta el momento, sólo “las más de 730 instituciones en la actualidad autorizadas por ARTstor hasta la fecha” tendrán acceso a este servicio. En otras palabras, este servicio no es para el conjunto de la comunidad académica, sino para ciertas instituciones. Lo que es más, podíamos adivinar que aunque este servicio ha sido llamativamente anunciado como “sin cargo para académicos”, formar parte de ARTstor requería el pago de una cuota, com al final ha resultado ser. Pero incluso queriendo pagar no todo el mundo puede pertener a la comunidad pues sólo pueden hacerlo instituciones de los Estados Unidos de América, Canadá, Australia/Nueva Zelanda y el Reino Unido.

Sobre esto, y a modo de descargo, ARTstor explica en su página web:

La participación en ARTstor estará limitada, en principio y por el momento, a las insituciones interesadas de los Estados Unidos de América, Canadá y el Reino Unido. Las leyes de propiedad intelectual y copyright difieren de país a país; la mayoría del contenido de la Biblioteca Digital ARTstor estará disponible a participantes internacionales pero algunos materiales con copyright no lo estarán debido a asuntos de copyright. Con el tiempo, esperamos ampliar la disponibilidad internacional de la Biblioteca Digital ARTstor.

Finalmente nos preguntamos cuál es la mejor fórmula para proporcionar usos gratuitos a instituciones sin ánimo de lucro en el contexto de las colecciones de arte disponibles en internet. Al final, los usos de las colecciones en internet están siendo regulados por el marco legal de cada país y dentro de las estrictas delimitaciones del poder económico. De modo que el acceso a las colecciones en internet todavía permanece restringido a cierta gente y a cientas áreas del planeta, mientras la utopía de Web 2.0 como una plaza universal todavía sigue siendo un sueño. En cualquier caso, éste es un problema de difícil solución que requiere de la voluntad de establecer leyes internacionales apropiadas y más colaboraciones como la hecha por el Met.

No obstante, otras mejoras pueden ser fácilmente hechas en aras de una política más acertada sobre quiénes son los potenciales usuarios profesionales de las colecciones de arte en internet. Así, deseamos que el Met amplíe su servicio IAP a las asociaciones de profesionales de museos, tanto de los países que están en la lista, como de los que no. ¿Necesitamos ser “académicos” para necesitar acceso a las colecciones en internet? Podemos imaginar que los miembros de AFRICOM, AAM, AAMC, COVICOM, ICOM, Museum-Ed, o SMA (sólo por dar algunos ejemplos de asociaciones profesionales) apreciarían y aprovecharían enormemente este gesto.


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